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Coronavirus: 7 avances científicos que se han logrado gracias a los (enormes) esfuerzos de investigación provocados por la pandemia

Ilustración de virus en petri

Hemos escuchado las palabras «coronavirus» y «covid-19» tantas veces a lo largo de este 2020 que es posible perder la perspectiva del tiempo.

En verdad no pasó ni un año desde que en Wuhan, China, se reportaron los primeros casos de una extraña enfermedad infecciosa y apenas van 6 meses desde que se declaró la pandemia.

«Aunque parezca una eternidad, es muy poco tiempo para grandes desarrollos en investigación, al menos desde el punto de vista técnico», dicen a BBC Mundo Gorka Larrinaga y Begoña Sanz, profesores en la Facultad de Medicina y Enfermería de la Universidad del País Vasco, España.

Y, sin embargo, está sucediendo.

«La verdad es que en el campo de la investigación está suponiendo un grandísimo estímulo en diferentes terrenos», con «muchísimos cambios punteros y revolucionarios», afirma a BBC Mundo el doctor en genética y biología celular Miguel Pita.

Las profundas crisis sociales, económicas y sanitarias provocadas por la pandemia han llevado a que la lucha contra el coronavirus SARS-CoV-2 cuente con inversiones millonarias y con el incansable trabajo de miles de científicos de todo el mundo.

Sanz y Larrinaga coinciden con Pita.

«Lógicamente, la presión ejercida por la gravísima situación sanitaria y socioeconómica mundial ha hecho que la colaboración de muchas facultades, grupos y centros de investigación haya aumentado», así como también «se hayan creado redes de colaboración«, explican.

2. Secuenciación del virus

Una de estas áreas de colaboración científica internacional es también una de las que registra «grandes progresos», según Pita.

 

«De forma somera y para que se entienda, diría que en el terreno de la bioinformática ha habido grandes novedades por cómo se están analizando y estudiando las secuencias del material genético de cada virus que infecta a una persona y que permiten ver cómo evoluciona el virus con el paso de las generaciones».

Es así que en esta campaña global sin precedentes por encontrar la «cura anti covid-19», al menos siete aspectos de la ciencia ya han cambiado, según distintos especialistas.

1. Colaboración de equipos

«El coronavirus ha supuesto la colaboración de muchos equipos. Y esa es una muy buena noticia«, dice Pita, quien también es profesor e investigador de genética de la Universidad Autónoma de Madrid.

«Los investigadores tienden a colaborar mucho», agrega, «pero la pandemia ha supuesto una llamada adicional y se han colocado los resultados a disposición muy rápidamente de todos los grupos».

2. Secuenciación del virus

Una de estas áreas de colaboración científica internacional es también una de las que registra «grandes progresos», según Pita.

«De forma somera y para que se entienda, diría que en el terreno de la bioinformática ha habido grandes novedades por cómo se están analizando y estudiando las secuencias del material genético de cada virus que infecta a una persona y que permiten ver cómo evoluciona el virus con el paso de las generaciones».

Desde que China reportó a la Organización Mundial de la Salud (OMS) la existencia del nuevo coronavirus a finales de diciembre de 2019 hasta los primeros días de septiembre, investigadores de todo el mundo han registrado 12.000 mutaciones en su genoma, de acuerdo a la revista científica Nature.

3. Diagnóstico ultrarrápido

Uno de los grandes desafíos de la covid-19 ha sido (y aún es) detectar a las personas infectadas para poder aislarlas y así contener mejor el contagio de la enfermedad.

En este aspecto, Pita destaca «el desarrollo de técnicas para el diagnóstico muy potentes utilizando herramientas de edición genética, que es un elemento muy trascendente de la genética hoy en día».

El investigador da dos ejemplos que ya han demostrado ser eficaces y pronto estarán disponibles para efectuar diagnósticos «ultrarrápidos».

Por un lado, menciona técnicas de diagnóstico que, si bien son «algo menos sensibles» que la llamada prueba PCR o hisopado, tiene la ventaja de ofrecer resultados inmediatos.

4. Vacuna histórica

El hecho de que este coronavirus y la enfermedad que provoca sean nuevos hace que aún existan muchos vacíos de conocimiento a sus alrededores. Pero hay algo que los especialistas tienen claro: la única forma de lograr la inmunidad colectiva es con una vacuna.

«Desde luego, el primer gran avance será la obtención de una vacuna eficaz y segura que pueda administrarse a la población de forma masiva», afirman Sanz y Larrinaga.

A lo que agregan: «Si, tal como se dijo desde la OMS, esto ocurriera durante el año 2022, aunque pueda parecernos lejano, sería un enorme éxito puesto en el contexto del tiempo que se ha tardado en obtener otras vacunas y poder llevarlas a gran parte de la población mundial».

5. Otros tipos de tratamientos

Además de ir a contrarreloj para crear una vacuna, hay investigadores trabajando en el desarrollo de tratamientos para los pacientes con covid-19.

Por ejemplo, Sanz y Larrinaga publicaron un artículo en el sitio de divulgación The Conversation donde mencionan «otro tipo de tratamiento que podría ser útil en pacientes covid para evitar llegar a la etapa más crítica de la enfermedad«, dicen a BBC Mundo.

«Se trata de administrar a los pacientes la proteína a la que se une el virus para poder penetrar en la célula. La proteína administrada va disuelta en el plasma y, si el virus se une a esta en vez de a la que se encuentra en las células, entonces no invade más tejidos y prevenimos la gravedad de la enfermedad», explican.

En otras palabras, la estrategia consiste en «engañar» al coronavirus.

6. Prácticas de higiene

«Otro gran avance, que no está directamente relacionado con la investigación que hacemos en nuestros laboratorios pero que es fundamental para el futuro, es que hayamos conseguido introducir en la cultura de nuestra ciudadanía ciertos hábitos de higiene y prevención que sirvan para contener esta y otras epidemias provocadas por virus», afirman Sanz y Larrinaga.

Tal es el caso del uso de mascarillas en zonas concurridas en tiempos de epidemia («algo que es frecuente ver en grandes urbes de países asiáticos») y «evitar acudir a lugares de concentración de gente y espacios cerrados cuando uno está con una enorme congestión o con síntomas gripales», dicen.

De hecho, estudios en distintos países ya están demostrando que las medidas tomadas para prevenir el contagio de covid-19 han hecho que la temporada de enfermedades respiratorias y virales sea menos extendida y mortal.

 

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