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SpaceX afirma que estará lista para enviar personas a la Luna antes de 2024

Ilustración de la nave Starship sobre la Luna

La nueva carrera espacial se está mostrando más complicada que la de los años setenta: ya no solo hay dos agencias espaciales federales, sino todo un ramillete de empresas privadas que luchan por conseguir su puesto. Un ejemplo de la complejidad es el contrato que la NASA sacó a concurso para construir el sistema de aterrizaje de las próximas misiones humanas a la Luna (HLS, por sus siglas en inglés), que aún se dirime entre los juzgados y los laboratorios. Aún así, el propio Elon Musk, jefe de SpaceX, ha asegurado que la nave estará lista incluso antes de tiempo. A pesar de que son muchas las voces que afirmaban que la misión se acabaría retrasando.

En un principio, la NASA seleccionó a SpaceX, Blue Origin y Dynetics para repartir entre dos de ellas el diseño y creación del HLS. Sin embargo, escudándose limitaciones de presupuesto y horarios, la agencia espacial escogió solo a la compañía de Musk, por lo que Blue Origin y Dynetics presentaron una protesta ante la Oficina de Responsabilidad del Gobierno (GAO).

El 30 de julio, la GAO negó estas protestas y anuló la orden de suspensión de trabajo que había impuesto la NASA hasta que pudieran revisar el proceso. Ese mismo día la NASA realizó el primer pago del contrato de HLS a SpaceX. En concreto, se entregaron 300 millones de dólares (unos 267 millones de euros) de un presupuesto total de 439,6 millones de dólares (374 millones de euros).

Al ser preguntado por las redes sociales sobre si, a pesar de todos los retrasos y los rumores de que el programa Artemis tardaría más tiempo en regresar hombres a la superficie de la Luna, Musk era conciso sobre si 2024 sigue siendo factible: «Probablemente antes, aseveró el magnate espacial.

El concepto SpaceX HLS es una versión modificada de la nave Starship, que en los últimos meses está experimentando un rápido desarrollo (junto con cohete Super Heavy) en las instalaciones de lanzamiento de SpaceX cerca de Boca Chica. Según la última maqueta y las declaraciones anteriores de Musk, el HLS Starship tendrá una mayor capacidad de carga útil, ya que no requerirá escudos térmicos, flaps y grandes paquetes de propulsores de gas.

También viene con patas de aterrizaje más anchas, que las futuras naves espaciales pueden eliminar por completo ahora que SpaceX está construyendo la torre de lanzamiento ‘Mechazilla‘, una suerte de soporte futurista capaz de ‘capturar’ cohetes y naves espaciales en el aire y prepararlos para su lanzamiento a las pocas horas de volver a la Tierra. En cualquier caso, las preocupaciones sobre posibles retrasos y el cumplimiento de la fecha límite de 2024 van más allá de los cuatro meses perdidos debido a la orden de suspensión de la GAO. Además, se ha informado de problemas con los trajes de las Unidades de movilidad extravehicular de exploración (xEMU), lo que genera temores de que no estarán listos a tiempo. Por otro lado, el sistema del Space Lauch System (SLS) y la cápsula Orion también han alargado sus calendarios previstos, lo que está desesncadenando rumores de que quizá los astronautas viajen con la nave Starship.

Resumiendo: la NASA aún intenta ajustarse a 2024 con problemas, por lo que no parece que podamos ver de nuevo a un humano caminando por la Luna antes de esa fecha.

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