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CARMENES, el cazador de planetas situado en la sierra almeriense

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En la Sierra de los Filabres de Almería, a 2.168 metros de altura, se encuentra uno de los mayores cazadores de exoplanetas del mundo: CARMENES. No se trata de ninguna folclórica ni tiene nada que ver con un nombre de mujer. En realidad, responde a las siglas de Calar Alto high-Resolution search for M dwarfs with Exoearths with Near-infrared and optical Échelle Spectrographs. Se encuentra en el observatorio almeriense de Calar Alto, pero está financiado y operado por un consorcio hispano alemán al que pertenecen un total de 11 instituciones de ambos países.

Desde su inauguración a principios de 2016, los científicos de dicho consorcio se han ido reuniendo cada 6 meses para hacer balance de su trabajo. Una de estas reuniones acaba de tener lugar por primera vez en Almería, justo la provincia en la que CARMENES realiza su gran labor. Allí, a poco más de 60 kilómetros del instrumento, han puesto sobre la mesa los avances realizados y han discutido sobre un futuro en el que se vislumbran aún muchos exoplanetas por descubrir.

Y es que CARMENES se diseñó para cubrir un hueco inmenso en la exploración de exoplanetas. Si bien este tipo de hallazgos se habían estado realizando desde 1995, la mayoría de ellos eran planetas ubicados en torno a estrellas similares a nuestro Sol. Eso dejaba un vacío muy grande, pues era esperable encontrar otros muy interesantes alrededor de las enanas rojas.

Los instrumentos que existían hasta la fecha tenían grandes limitaciones para este tipo de observaciones. Por eso, CARMENES se construyó específicamente para buscar a su alrededor. Y lo logró. De momento se han encontrado alrededor de 60 exoplanetas, se han publicado más de 100 estudios y esto no ha hecho más que empezar.

Las claves para buscar exoplanetas

Existen muchos métodos para detectar exoplanetas o, lo que es lo mismo, planetas fuera de nuestro sistema solarDos de los más usados son el del tránsito y el de la velocidad radial.

¿Qué es lo que diferencia a CARMENES?

La necesidad de explorar las enanas rojas surgió del hecho de que estaban prácticamente sin explorar. Lo ha explicado a Hipertextual Ignasi Ribas, director del Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña (IEEC) e investigador en el Instituto de Ciencias del Espacio (ICE) del CSIC. “En ese momento se hacían surveys de velocidad radial sobre todo en estrellas tipo solar y había una zona no cubierta”.

Y, en realidad, era interesante poder explorar esa zona, pues presentaba opciones muy importantes. “La señal que induce un planeta sobre su estrella es inversamente proporcional a la masa de la misma: cuanto más pequeña es, más grande es la señal, con lo cual un planeta pequeño al lado de una estrella grande te cuesta verlo, pero un planeta pequeño, en una estrella pequeña se ve más fácilmente” explica el astrofísico. “Por otro lado, como la estrella es menos brillante, la distancia orbital de la zona de habitabilidad es más cercana a la estrella y el periodo orbital es más corto”.

Cabe destacar que la zona de habitabilidad es aquella en la que los exoplanetas no están ni demasiado cerca ni demasiado lejos de su estrella para que el agua se encuentre en estado líquido. En este caso, esos periodos orbitales pueden ser de 10, 15 o 20 días, por lo que “observando menos tiempo tienes más posibilidad de encontrar algo”.

Está claro que son estrellas interesantes, pero hasta la aparición de CARMENES no se habían podido estudiar adecuadamente. Esto se debe a que son estrellas muy frías y activas, que emiten luz en el infrarrojo cercano. La mayoría de instrumentos que se usaron hasta entonces para buscar exoplanetas trabajaban en la región visible del espectro. Por lo tanto, por mucho que miraran hacia estas estrellas, no serían capaces de verlas.

Fuente: hipertextual.com

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