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Ingenuity al límite: la NASA aprueba alargar los vuelos de prueba en Marte

El helicóptero Ingenuity sobre Marte desde la perspectiva del rover Perseverance

Todo comenzó hace una década, tras una «loca idea» de algunos ingenieros de la NASA, según confesaba Thomas Zurbuchen, administrador asociado de Ciencia de la NASA, durante la rueda de prensa en la que se explicó cómo el helicóptero Ingenuity había hecho historia en Marte, convirtiéndose en el primer vehículo aéreo teledirigido en otro mundo. Desde entonces se han completado otros tres vuelos más, cada uno más complicado y peligroso que el anterior. E Ingenuity ha superado todas las expectativas. Tanto que la NASA ha decidido ampliar el número de pruebas hasta finales de agosto, más si el dron sigue respondiendo como hasta ahora.

En rueda de prensa online, los responsables de Ingenuity y Perseverance han explicado que la nueva fase comenzará después de que el helicóptero complete la cuarta y quinta pruebas. La decisión es fruto del adelanto en las tareas del rover Perseverance, y que sus primeras exploraciones serán cerca del lugar de aterrizaje, donde los científicos ya han visto algunos sitios en los que se podrían recabar las primeras muestras de roca de cara al principal objetivo de la misión: encontrar evidencias de vida pasada en Marte, en el cráter Jezero, un antiguo delta en el que se piensa que hace mucho tiempo hubo vida, al menos microbiana. Además, los buenos resultados de Ingenuity en sus sistemas de energía, telecomunicaciones y de navegación en vuelo han propiciado seguir adelante con las pruebas. Todo sin afectar significativamente la programación del rover, ya que el cambio de una demostración de tecnología a una demostración de operaciones significa que el helicóptero requerirá menos apoyo del equipo del Perseverance, del que se convertirá en su nuevo aliado para buscar signos de vida antigua.

«Con el viaje corto, ya hemos comenzado nuestro traslado hacia el sur, hacia un lugar que el equipo científico cree que es digno de investigación y nuestro primer muestreo», ha afirmado Ken Farley, científico del proyecto del rover Perseverance de Caltech en Pasadena, California. «Pasaremos los próximos doscientos soles ejecutando nuestra primera campaña científica en busca de afloramientos rocosos interesantes a lo largo de este parche de 2 kilómetros del suelo del cráter antes de dirigirnos probablemente al norte y luego al oeste hacia el delta del río fósil del cráter Jezero».

Objetivos cumplidos

«Teníamos tres objetivos en la misión del Ingenuity: probar que podíamos diseñar una aeronave y que funcionaría en los laboratorios terrestres, pero imitando las condiciones de Marte; que podríamos hacerlo volar sobre el planeta rojo; y que la comunicación con el rover Perseverance y luego con la Tierra funcionan bien. Y ya con el tercer vuelo de prueba demostramos todo esto», ha explicado Lori Glace, directora de la División de Ciencia Planetaria de la NASA, quien calificaba de «tremendo éxito» del equipo de ingenieros todo el trabajo que el pequeño helicóptero, de apenas 1,8 kilogramos, está llevando a cabo sobre la superficie de Marte.

Ingenuity es una demostración de tecnología; es decir, solo ha sido enviado a Marte para probar que los equipos humanos pueden llevar a cabo un vuelo controlado en otro mundo y no a hacer ciencia -de eso se encargará su compañero ‘mayor’, el rover Perseverance-. Las pruebas ‘in situ’ sobre Marte se han ido complicando cada vez más: primero se elevó dos metros sobre el suelo; después cinco; en la tercera prueba demostró que podía desplazarse horizontalmente; el cuarto vuelo ha llevado a Ingenuity en un recorrido de 266 metros de ida y vuelta; y el quinto, que se producirá la próxima semana, cuando el helicóptero vuele aún más lejos y más rápido hasta su nuevo ‘aeródromo’, donde practicará más maniobras de precisión, un mayor uso de sus capacidades de observación aérea y más riesgo en general.

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